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Une règle élémentaire veut que les scientifiques qui se trouvent face à des nombres s’interrogent non seulement sur la façon dont ces nombres ont été produits, ce qui renvoie à la question des matériels et des méthodes, mais aussi qu’ils questionnent les chiffres qui sont affichés. C’est la question des « chiffres significatifs », question qui semble élémentaire, mais dont on s’aperçoit qu’elle est souvent bien mal traitée.

On a vu ailleurs qu’un nombre, un résultat de mesure, ne vaut rien s’il est donné seul, car on ignore alors avec quelle précision il est connu. Il aura donc fallu que l’expérimentateur fasse des expériences ou estime cette incertitude, selon les cas, par l’emploi d’un écart-type sur plusieurs mesures identiques ou par la connaissance de l’incertitude du système utilisé. Connaissant cette incertitude il devient possible d’estimer quels chiffres du résultat sont significatifs ou non, et l’on devra ensuite appliquer des règles simples et conventionnelles pour n’afficher que des chiffres significatifs.
Tout cela paraît simple, mais je ne cesse de voir des nombres affichés au mépris de ces règles simples, soit que l’on ait cité des documents où les incertitudes n’étaient pas déterminées, soit qu’elles aient été déterminées selon de mauvaises pratiques, soit que l’on affiche des gammes de valeurs en donnant des décimales qui font des variations plus petites que les intervalles… On voit de tout.

Surtout, je conclus que puisque c’est une bonne pratique que ne n’afficher que les chiffres, significatifs, c’est une obligation qui est faite à l’enseignement de s’assurer que les étudiant connaissent et maîtrisent ces règles ; ils doivent aussi être conduits jusqu’au point où ils ont le réflexe – je dis bien le réflexe- de s’interroger immédiatement quand ils se trouvent face à des nombres.

Pour construire de la science, faisons le sur un socle ferme, et non pas friable.

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